Aquests són els meteorits més antics que mai s'han descobert

  • 2019

Getty Images

Els geòlegs i els científics de l'atmosfera acaba d'exposar els meteorits més antics que s'han trobat al nostre planeta. Tenen 2.700 milions d'anys d'edat i pinten una imatge sorprenent de la història atmosfèrica de la Terra. Curiosament, revelen indicis que la Terra tenia una atmosfera rica en oxigen en un moment en què molts científics encara estan d'acord que el planeta encara estava gairebé sense oxigen.

Els 60 meteorits es van fossilitzar en pedra calcària a la regió de Pilbara d'Austràlia Occidental i es van desenterrar en els anys 2014 i 2015. Es tracta de grans de pols, individualment més petits que un tall transversal del cabell. Van ser descobertes i analitzades per un equip de recerca liderat per Andrew Tomkins, geòleg de la Universitat Monash de Melbourne, Austràlia. Tal com informa Tomkins en un article publicat avui a la revista Naturalesa, la composició química d'aquests meteorits proporciona la primera prova directa de cap tipus de maquillatge de l'atmosfera superior de la Terra antiga.

"Com geòlegs, ens ensenya que la Terra no tenia oxigen en la seva atmosfera abans de 2,3 a 2,4 mil milions d'anys enrere", diu Tomkins. No obstant això, molts meteorits "van viatjar a través d'una atmosfera superior amb quasi [actualitat semblant a la Terra] quantitats d'oxigen".

Andrew Tomkins

Un experiment de pensaments

L'equip de Tomkins va trobar els meteorits més antics de la Terra després d'un experiment de pensament interessant (i francament enginyós). Tomkins diu que té una idea mentre llegeix un article en una revista científica sobre la geologia dels petits anomenats micrometeorits com els que es troben avui. "[Ells] són en realitat bastant comuns", diu. "Hi ha informes de persones que només pesquen micrometeorites fora de les canelles a les teulades".

Ho va fer pensar: com a estrelles de tir, aquests grans minuts de roca i metall han d'haver-se vist a través de l'atmosfera superior de la Terra. La composició química de l'atmosfera hauria afectat la forma en què es van fondre els meteors i quines molècules van formar els meteorits de refrigeració. Així que podria recórrer el procés cap a enrere i utilitzar aquests meteorits per deduir quina atmosfera semblava?

Davant d'aquesta pregunta, l'equip de recerca de Tomkins va buscar a un lloc proper a Austràlia on podrien trobar antics micrometeorites. Volien roques supremament antigues, on els sediments s'havien acumulat prou lentament que els micrometeorites entrants podrien recollir en abundància. "I, idealment, pedra calcària", diu Tomkins. La calcària seria prou densa per protegir aquests micrometeorits de l'aigua i el clima durant milers de milions d'anys.

L'equip de Tomkins va escampar mapes geològics, va trobar una ubicació a la regió de Pilbara d'Austràlia Occidental que s'adaptava a la factura i va començar a cavar. L'equip va prendre mostres de pedra calcària, va dissoldre la roca suau en un àcid suau i va trobar desenes de minúsculs meteorits deixats enrere. "Crec que és tan senzill: vam ser els primers a trobar meteorits d'aquesta edat simplement perquè vam ser els primers a buscar-los", diu Tomkins.

Steven Morton

L'atmosfera antiga

Micrometeorites com aquests es fonen i es silencen en uns dos segons mentre criden l'atmosfera terrestre. Tomkins va descobrir que els seus meteorits de 2.7 milions d'anys havien recorregut una atmosfera que era aproximadament un 20% d'oxigen, deduïda per la composició exacta dels òxids metàl·lics dels meteorits (com "una fina capa d'òxid de ferro anomenada wüstite", diu .)

Això és estrany, perquè els científics estan d'acord que la Terra abans de 2,5 mil milions d'anys tenia un nivell d'oxigen atmosfèric inferior al 0,001 per cent de la d'avui. En aquella època, la Terra encara no s'havia inundat amb la respiració d'organismes primordials que produïen els primers cops de fotosíntesi. Aquesta revolució atmosfèrica va passar al voltant de 2,5 a 2,4 mil milions d'anys enrere, i es coneix com el gran esdeveniment d'oxidació.

Com podria ser això? L'equip de Tomkins creu que mentre l'ambient més baix era pràcticament sense oxigen, l'abast de l'atmosfera superior podria haver tingut una bona dosi de l'element. Hauria estat format per la llum ultraviolada del sol trencant el vapor d'aigua i el diòxid de carboni. Tomkins espera descobrir encara més micrometeorites de tot el món, "potser en roques encara més antigues", diu, per pintar una imatge més rica de la història de l'atmosfera superior de la Terra. I no veu per què aquest esforç ha de limitar-se només al nostre planeta.

"Potencialment, l'explorador de Curiosity a la superfície de Mart podria trobar micrometeorites com aquest, i després mirar cap enrere a la història de l'atmosfera de Mart amb ells". ell diu.

Vídeo.

Article Següent